El avion cisterna KC-46A

El nuevo KC-46A Pegasus reemplazará parte de la envejecida flota de aviones cisternas de la Fuerza Aérea.

El nuevo avión cisterna KC-46A Pegasus de reabastecimiento en vuelo de la Fuerza Aérea de Estados Unidos aprobó un hito clave este fin de semana. El domingo 24 de enero, una primera versión del petrolero por primera vez repostando otra aeronave en pleno vuelo. La prueba tuvo lugar en la Base Aérea Edwards, e involucró a un prototipo operativo, EMD-2, reabastecimiento de combustible a un caza F-16C.

El KC-46A es el nuevo avión cisterna de la Fuerza Aérea en más de treinta años, y reemplazará rápidamente a los actuales envejecidos aviones cisternas con más de seis décadas de antigüedad. El KC-46A será especialmente valiosa a la luz de nuevo pivote del Pentágono para la región Asia-Pacífico, donde la gran inmensidad de la región y la escasez de bases terrestres y aéreas hacen indispensable un nuevo avión cisterna.

Al igual que los petroleros de más edad, el Pegasus utiliza una armadura de avión probada al igual que le motor. El avión deriva del Boeing 767 y utiliza el mismo Pratt & Whitney 6062 turbofan de alto rendimiento.

Mucho está en juego en el KC-46A. Los petroleros existentes, de la Fuerza Aérea de Estados Unidos están más allá de la edad límite; el servicio tiene más de cuatrocientos KC-135 Stratotankers, el más antiguo de los que entraron en servicio en data de 1950. Además, cuenta con cerca de sesenta KC-10A Extender, el primero en servicio desde 1981. Aunque mecánicamente aun son fiables, los aviones requieren una gran cantidad de mantenimiento para mantener el vuelo y tienen capacidades limitadas.

La Fuerza Aérea de Estados Unidos ha utilizado tradicionalmente el sistema de reabastecimiento mediante una vara telescópica llamada “boom”, la cual, entrega combustible a las aeronaves a través de una sonda extensible. La Armada de los Estados Unidos, Infantería de Marina, y los aviones de muchos países aliados utilizan el llamado sistema de “manguera y embudo”, en el que se extiende una manguera de repostaje detrás de la cisterna.

Avión Cisterna KC-46A
Avión Cisterna KC-46A

El problema con el uso de dos sistemas es que son incompatibles: aviones equipados para tomar el combustible de un tipo no pueden tomar el combustible de un sistema de manguera y embudo, y viceversa. Los aviones cisterna KC-135 pueden cambiar el sistema de reabastecimiento en vuelo, pero para ello deben bajar a tierra y ser equipados con un kit especial de acople para poder hacerlo.

El avión cisterna KC-46 está construido desde cero con los dos sistemas de mangueras y vara telescópica. El avión cuenta con una pluma y tres drogues, lo que significa que podría abastecerse de combustible de un avión de la Fuerza Aérea o varias aeronaves de otros servicios o países a la vez.

Avión Cisterna KC-46A En aviones más viejos, el operador de reabastecimiento, que es el miembro de la tripulación que controla directamente el proceso de recarga de combustible, se sentaba en la parte trasera de la aeronave para observar directamente el proceso a través de una ventana de cristal. En el nuevo KC-46A, el operador se sienta frente a una estación de control con pantallas múltiples de 24 pulgadas LCD, obteniendo una vista panorámica de los dos aviones de reabastecimiento y aviones en espera de ser reabastecidos. Esto aumenta la conciencia de la situación del operador de reabastecimiento.

Avión Cisterna KC-46A Además de sus funciones de reabastecimiento en vuelo, Pegasus también es capaz de transportar pasajeros y carga. El Pegasus tiene una cubierta de carga por encima de la zona de almacenamiento de combustible, capaz de transportar hasta 18 palets de carga, 115 pasajeros, o 58 pacientes médicos más una tripulación de 10 personas.
La Fuerza Aérea tiene un contrato inicial con Boeing para adquirir 179 aviones cisternas KC-46As. Es probable que este sea solo el comienzo ya que la idea es reemplazar los 460 aviones cisternas que posee la Fuerza Aérea y que están ya en periodo de ser dados de baja.

He aquí una simulación, producida por Boeing, del KC-46A en servicio.