nubes de vapor de agua fuera del Sistema Solar

Las primeras nubes de vapor de agua fuera del Sistema Solar fueron descubiertas en una enana marrón llamada WISE 0855.

Un equipo de astrónomos pertenecientes a la Universidad de California en Santa Cruz ha encontrado evidencia sobre la existencia de nubes de agua en una enana marrón llamada WISE 0855, siendo esta la primera vez que se han detectado nubes de agua fuera del sistema solar. La WISE 0855 se encuentra a solo 7,2 años luz de la Tierra, pero es difícil de observar debido a que es muy fría y oscura. Los hallazgos del equipo fueron publicados recientemente en Astrophysical Journal Letters.

Una enana marrón es un objeto demasiado grande para ser un planeta, pero demasiado pequeño para ser una estrella. Su vida comienza de la misma manera que todas las estrellas, mediante el colapso de gases y polvo, los que comienzan a rotar y a concentrarse debido a la gravedad que se genera alrededor de un objeto esférico grande. La diferencia es que la masa del objeto nunca llega a ser lo suficientemente grande para encender el proceso de fusión nuclear que alimenta una estrella. La WISE 0855 posee aproximadamente cinco veces la masa de Júpiter, y alrededor de menos 10 grados Fahrenheit, transformándose de esta manera, en la enana marrón más fría conocida fuera del sistema solar.

“WISE 0855 es nuestra primera oportunidad de estudiar un objeto de masa planetaria extrasolar que es casi tan fría como nuestros propios gigantes de gas”, dijo Andrew Skemer, profesor asistente de astronomía y astrofísica en la Universidad de California en Santa Cruz. “Esperaríamos que un objeto tan frio tenga nubes de agua, y este tiene la mejor evidencia.”

Debido a que WISE 0855 es tan tenue, las técnicas actuales de espectroscopia no eran adecuadas ni capaces para determinar su composición. En su lugar, se utilizó el telescopio Gemini Norte en Hawaii para observar la enana marrón durante aproximadamente 14 horas cada noche durante 13 noches. Las emisiones térmicas desde la profunda atmósfera del cuerpo celeste hicieron la espectroscopía posible, aunque no fue para nada fácil.

“Nuestro espectro muestra que la WISE 0855 está dominada por el vapor de agua y nubes, con un aspecto general que es sorprendentemente similar a Júpiter”, dijo Skemer.

Los objetos fríos fuera del sistema solar son muy difíciles de detectar, pero futuras observaciones de enanas marrones como WISE 0855 podrían ayudarnos a entender que tan común es el vapor de agua en la galaxia.